Tendencias y retos actuales de la industria de las flores en Colombia

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Colombia es una de las economías más avanzadas de América del Sur, con un PIB que ha crecido a una tasa promedio anual del 4,6% en los últimos cinco años, según datos del Banco Mundial. Su economía depende de dos sectores clave: minería, incluyendo el petróleo y el gas, y la agricultura, con el café y las flores entre los productos económicos más importantes para el país.

Colombia es el segundo exportador mundial de flores después de Holanda. Sus exportaciones de flores a Estados Unidos han crecido rápidamente desde que se realizaron los primeros envíos hace 50 años. Hoy en día, el mercado de flores de EE.UU. es con diferencia el más importante, representando el 75% de las exportaciones. Rusia es el segundo cliente más grande, pero muy a la zaga con el 5% de las exportaciones de flores.

El comercio de flores de Colombia es considerado un modelo de cooperación económica entre América Latina y Estados Unidos. Varios factores tempranos establecieron la base para la viabilidad a largo plazo de esta industria y su éxito. En agosto de 1961, el presidente EE.UU. John F. Kennedy lanzó la Alianza para el Progreso, que tiene por objeto aumentar la cooperación económica entre América Latina y los EE.UU., con un enfoque específico en la agricultura.

En 1967, David Cheever, un estudiante graduado en horticultura por la Universidad de Colorado, identificó el atractivo de la industria en su tesis de maestría, “Bogota, Colombia as a Cut-Flower Exporter for World Markets”. Señaló en su investigación que la región alrededor de Bogotá era ideal para el cultivo de flores, y su proximidad a un aeropuerto internacional y los EE.UU. convertía a Colombia en un exportador ideal. Cheever abrió un negocio en el año 1969 que tuvo tanto éxito que nueve competidores entraron en esta industria de exportación en los siguientes cinco años.

Pero el mercado de EE.UU. ha sido un reto, sobre todo debido a los gustos cambiantes de los consumidores. Tomemos el caso de Passion Growers, uno de los mayores productores de flores de Bogotá.

Forma parte del negocio desde hace 13 años y, a través de su red bien desarrollada, ofrece rosas de cinco a siete días después de haber sido cortadas. Moisés Croitoru, director de operaciones de la compañía, dijo que los tres principales mercados de venta de la industria de las flores de Colombia son EE.UU., Rusia y Japón. El Día de San Valentín, Día de la Madre y Navidad representan más del 50% de la demanda anual en el mercado de EE.UU.. La planificación para cumplir con esta demanda en momentos específicos del año es un reto, especialmente en términos de contratación y capacitación de mano de obra temporal.

De acuerdo con Croitoru, los productores de flores colombianos también han tenido que adaptarse a los gustos particulares de los consumidores estadounidenses, a los que no les gusta las cabezas de las flores más grandes deseadas por los consumidores rusos y japoneses. Como resultado, los productores colombianos han desarrollado ciclos de crecimiento más cortos que facilitan la producción masiva y rápida. Además, los consumidores estadounidenses tienden a dejarse llevar por la influencia de las tendencias en los estilos de flores, por lo que los productores de flores colombianos deben ajustar su producción con frecuencia en términos de tipos y colores. Por ejemplo, Croitoru dijo que él cambia sus plantas de rosas cada cuatro o cinco años a pesar de que estas plantas pueden producir flores hasta 12 años.

Croitoru dijo que la industria de las flores de Colombia ha estado buscando la manera de ampliar sus oportunidades globales. Varios productores están exportando sus flores a nuevos mercados como Japón, a pesar de los costos de transporte más caros. Esto requiere que los productores ajusten sus procesos de cultivo de flores y envío para satisfacer los estrictos estándares de calidad de Japón.

La expansión del mercado

Japón es un mercado de alta calidad donde las flores se venden a precios más altos que en EE.UU, lo que hace que estas exportaciones sean rentables incluso con los costes adicionales de transporte. El objetivo de vender en este mercado reduciría la dependencia de los productores colombianos de las exportaciones a EE.UU., y lograr un flujo de ingresos más constante durante todo el año.

Al igual que en los EE.UU., hay una gran demanda en Japón de flores destinadas a eventos especiales, como el Día de la Madre, Día de San Valentín y Higan (días del equinoccio de primavera y otoño cuando se llevan a cabo servicios en memoria de los antepasados). Los japoneses compran flores con mayor frecuencia para la decoración del hogar, arte floral o eventos especiales. Por otra parte, los consumidores japoneses están dispuestos a pagar un precio más alto por una mejor calidad. Esto significa que los productores de flores colombianos que cumplen con los requisitos del mercado japonés pueden disfrutar de los beneficios de una demanda más estable y un mayor margen de ganancia.

Al mismo tiempo, se considera que los importadores de flores en Japón son exigentes, no sólo debido a los estrictos requisitos de los consumidores, sino también a causa de la especificidad de sus órdenes. Por ejemplo, cuando los importadores estadounidenses encargan flores, por lo general indican sólo el color que quieren, por lo que los productores tienen una mayor flexibilidad para seleccionar qué tipo de flor suministran. Los importadores japoneses, sin embargo, van a pedir una variedad específica de la flor y no aceptarán otra cosa, no importa lo similar que pueda ser.

Además, en general, las flores deben ser transportadas desde Colombia a Japón no más tarde de 72 horas después de haber sido cortadas. A pesar de que la zona de producción de flores se concentra en las afueras de Bogotá, a cerca de una hora de viaje en camión hasta el aeropuerto principal, y que la industria de las flores de Colombia ha mejorado el proceso de envío de manera significativa, todavía es difícil completar la entrega a Japón dentro de las 72 horas y controlar la tasa de floración de las flores para asegurar que estarán en condiciones óptimas cuando se entreguen.

Las nuevas políticas gubernamentales ayudan

Como se señaló anteriormente, las exportaciones de flores son una importante fuente de ingresos para la economía colombiana. Sin embargo, la industria es volátil y se ve afectada por muchos factores, incluyendo el clima. Los agricultores también son una de las clases más desprotegidas del país. Para entender las tendencias recientes en este sector y el papel del Gobierno en la misma hoy en día, deben tenerse en cuenta dos aspectos: ¿Qué ha sucedido en la industria en los últimos años? ¿Y cómo el papel del Gobierno de Colombia ha evolucionado durante este tiempo?

Es importante entender la situación actual desde el punto de vista de los productores locales, especialmente aquellos que han pasado muchos años en el sector. Croitoru señaló que el Gobierno ha puesto en marcha dos herramientas clave para apoyar el sector: préstamos para los agricultores y una política de cielos abiertos, en las que el costo del transporte aéreo ha disminuido.

La industria de las flores, como la mayoría de las industrias agrícolas, es impredecible y requiere inversiones en tecnología, tierra y material. Para comprar semillas y plantas, las empresas suelen pedir préstamos y devolverlos después de la cosecha. Hay dos restricciones sobre los préstamos de la banca privada en Colombia: la alta tasa de interés y la reticencia de los bancos a conceder préstamos a las empresas volátiles y de alto riesgo.

Para hacer frente a este problema, en diciembre de 2014 el Gobierno estableció 40 diferentes líneas de crédito para las industrias agrícolas a través del Banco Agrario. Este proceso permite a los agricultores acceder al crédito en menos de tres días y tener en cuenta los ciclos de producción. Las empresas pueden solicitar un préstamo de hasta US $ 30 millones de cuatro años para invertir en capital de trabajo. La tasa de interés se fija en 16,77% TAE para la duración del préstamo.

Es útil comparar el papel del actual Gobierno de Colombia con el de Holanda, el mayor exportador de flores del mundo. El Gobierno holandés había tratado de promover el crecimiento del sector mediante la subvención de los costes de las nuevas tecnologías y permitiendo el uso de nuevos pesticidas. Actualmente, se encargan de la financiación los bancos comerciales agrarios, tales como Rabobank, que ofrecen préstamos a una tasa de interés baja.

En cuanto a la política de cielos abiertos del Gobierno de Colombia introducido en 2011, el acuerdo alcanzado con 36 países proporciona a más líneas aéreas acceso al mercado colombiano y ofrece a los consumidores precios más atractivos. Como resultado, los costos de transporte y los tiempos de entrega se han reducido de forma significativa, y la competitividad de las flores colombianas en el exterior se ha incrementado.

Otro punto importante a considerar en relación con la industria de las flores de Colombia es la fuerza de trabajo. Este sector emplea principalmente mujeres que tienen poca educación. Es difícil subestimar los beneficios para estos empleados principalmente rurales que tienen pocas oportunidades de empleo fuera del hogar, sobre todo en el sector formal. Además, el 69% de las mujeres empleadas son cabezas de familia. Estas mujeres disfrutan de los beneficios de obtener mayores ingresos, adquieren casa propia, una red social mayor y mayor autoestima. Sus empleos también cambian la dinámica de poder en sus hogares a medida que adquieren mayor autonomía económica.

Incrementar el empleo femenino y la autonomía que eso les confiere crea beneficios adicionales para la sociedad, especialmente alrededor de las zonas productoras de flores. Las tasas de homicidios han disminuido en estas regiones. Según un trabajo de investigación publicado en 2015 por Sara Hernández, “Guns N ‘Roses: The Impact of Female Employment Opportunities on Violence in Colombia“, cada incremento de un punto porcentual en la producción de flores reduce un 0,08 por hectárea la tasa de homicidios en los distritos productores. Por el contrario, los aumentos de precios de café conducen a un aumento de los homicidios. Este fenómeno puede explicarse en parte por las dinámicas cambiantes del hogar y la disminución de las dificultades financieras en los hogares con mujeres empleadas.

A pesar de los beneficios para la sociedad, los trabajadores de la industria de flores soportan cargas físicas y emocionales significativas. Sus trabajos son solitarios, repetitivos y físicamente agotadores, y los empleados trabajan con plazos muy estrictos. A menudo, los empleados dicen que el salario es el único aspecto positivo del trabajo.

Según un trabajo de investigación elaborado por la Corporación Cactus, una organización sin ánimo de lucro que trabaja para mejorar las vidas de los que están en la industria de las flores, los trabajadores experimentan poca satisfacción en el trabajo, no mucha previsibilidad, no tienen sentido de pertenencia o apoyo emocional, las exigencias psicológicas son excesivas, sufren inseguridad laboral y otra desafíos. Dado que los costos de mano de obra para la industria representan el 55% de los gastos operativos (en la industria textil es sólo el 27%), las empresas son renuentes a poner en práctica mejoras que aumentan los costos o reducen la productividad.

Sin embargo, la industria ha hecho constantes mejoras en las condiciones de trabajo, en gran parte debido a la presión de los países importadores. Florverde, un certificado de normas ambientales y laborales, se creó en 1996 para mejorar los estándares de operación en Colombia. Passion Growers ofrece una serie de programas de apoyo a sus empleados a coste cero o nominal. Croitoru señala uno en particular que permite a los empleados completar su educación formal y otro que ofrece educación preescolar para sus hijos. La planta de la empresa Ipanema fue reconocida en 2011 como un “gran lugar para trabajar” por Great Place to Work Institute Colombia, que evalúa y clasifica a las empresas. Además, organizaciones como la Asociación Herrera, la unión Untraflores, la Casa de las Flores, la Corporación Cactus y CorpoLabor proporcionan servicios y apoyo a las mujeres en la industria.

El sector de las flores de Colombia ha tenido éxito debido a la demanda internacional. Se ha logrado alcanzar este nivel sin intervención oficial. Sin embargo, para continuar creciendo, la industria necesita más apoyo del Gobierno y mejores condiciones de trabajo. A pesar de su larga historia, esta industria todavía tiene un largo camino por recorrer antes de convertirse en la más grande del mundo.

Este artículo fue escrito por Sebastian Apud, Gennadiy Babenko, Bobby Gianchandani y Mizuho Imanishi, los miembros de la Clase Lauder de 2017.

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