El efecto ‘feedback’: Cómo los mercados financieros afectan las decisiones de la economía real

Las empresas venden acciones para conseguir dinero, por lo tanto es evidente que ellas quieren obtener el mayor precio posible. ¿Por qué, entonces, deberían preocuparse de lo que sucede después? Desde el instante en que una acción comienza a ser negociada en el mercado secundario cambia de precio, pero eso no tiene ningún efecto directo sobre la empresa que la emitió. El precio de la acción puede llegar a cero el segundo día de negociación, pero la empresa emisora continuará teniendo el dinero recaudado el día anterior.

Está claro que esto no es tan simple. Los ejecutivos de las empresas suelen tener acciones también, y quieren que los precios suban. Ellos pueden incluso perder el empleo si los accionistas pierden dinero. Pero hay muchas más cosas además de eso, según muestra un nuevo estudio de dos profesores de Wharton y de un excompañero de la misma institución. El estudio, "Los efectos reales de los mercados financieros" [The Real Effects of Financial Markets] analiza las relaciones sutiles entre el precio de la acción, la salud de la empresa y las decisiones tomadas por sus ejecutivos y por otros agentes, como acreedores, inversores, directores, empleados y órganos reguladores. El estudio, una investigación sobre el asunto, constató que los mercados financieros, donde se negocian acciones, títulos y otros valores mobiliarios, desempeñan un "papel de medio de información" vital que afecta las decisiones de la "economía real" constituida por las empresas.

Los autores, los profesores Itay Goldstein y Alex Edmans, de Wharton, y Philip Bond, exprofesor de Wharton que hoy imparte clases en la Escuela de Gestión de la Universidad de Minnesota, tratan la siguiente cuestión: ¿el mercado bursátil es simplemente un show aparte o afecta la actividad económica real? "Creemos que los mercados financieros no son un espectáculo secundario", dijo Goldstein durante una entrevista. "Por el contrario, ellos juegan un papel muy importante en la economía".

Los analistas de mercado siempre interpretaron el aumento y la caída del precio de las acciones de una empresa como un medidor de las expectativas del mercado sobre futuros flujos de caja de la empresa. Pero el precio también puede reflejar la aprobación o desaprobación de las decisiones de la administración, y puede, por lo tanto, afectar las decisiones tomadas, concluyeron Goldstein y sus compañeros.

Un gerente que entienda el papel de ese feedback puede usar las reacciones del mercado en una negociación importante, por ejemplo, en una fusión. "La gente quiere que el mercado le de información, quiere saber si él cree que la fusión es una buena idea", dijo Goldstein. El precio de la acción, por ejemplo, puede subir o bajar después de que una determinada empresa revele que abrirá una sucursal en otro país. Si el precio cayese, la dirección de la compañía llegará a la conclusión de que los inversores han detectado señales de peligro que los gestores no han percibido, lo que podría llevarla a desistir de la idea. Hacer un seguimiento del precio de las acciones puede ser una forma de sacar provecho del conocimiento, de las perspectivas y de los análisis más amplios de miles de inversores.

Comprender el proceso de feedback que vincula el mercado con la empresa dilucida también fenómenos que, de lo contrario, serían difíciles de explicar, dijo Goldstein. Uno de esos fenómenos es el llamado bear raid, en que los traders que venden a descubierto apuestan a que el precio de la acción de una empresa caerá. El efecto feedback puede contribuir a que eso se vuelva realidad: las ventas a descubierto aumentan la oferta de acciones haciendo que bajen de precio, desincentivando así a los acreedores a suministrar capital a la empresa, debilitándola y bajando aún más los precios de sus acciones. Por lo tanto, quien vende a descubierto sale ganando aunque la situación de la empresa fuera muy buena al principio. (La venta a descubierto consiste en la venta de acciones prestadas con la esperanza de pagar por el préstamo con acciones compradas por un valor menor, lucrándose en el momento en que el precio cae).

Aunque se espera del gerente de una empresa que sepa más sobre sus operaciones y perspectivas de negocios que quienes están fuera, el hecho es que él nunca cuenta con todas las informaciones, hay personas del otro lado que saben cosas que el gerente ignora. El mercado, dicen los autores, "reúne informaciones procedentes de muchos especuladores que, de forma colectiva, están más informados' que los gerentes.

Hay también quien se beneficia del efecto feedback porque no dispone de la información privilegiada de que disponen los gerentes, observan en el estudio Goldstein y el resto de autores. "Las agencias de clasificación de crédito están sabidamente influenciadas por los precios de las acciones, y sus decisiones tienen un efecto significativo sobre la disponibilidad de crédito para las empresas. Los órganos reguladores, que toman decisiones que afectan al flujo de caja de las empresas (de forma más significativa en el caso de los bancos), hacen un estrecho seguimiento de los precios del mercado […] De igual manera, empleados y clientes pueden decidir trabajar en la empresa o comprar sus productos según las informaciones que obtienen del mercado".

Los gerentes cuyos salarios están vinculados al precio de las acciones a través de bonificaciones, opciones de acciones u otros vínculos, tomarán sus decisiones con base a la posibilidad que ellas tienen que influir en los precios de las acciones. Vincular los salarios a los precios de las acciones es una forma de desincentivar los "efectos negativos de agencia", en que un gerente pone sus intereses personales por delante de los intereses de los accionistas.

"Los accionistas prefieren resolver estos problemas con el gerente de la empresa vinculando su salario al precio de las acciones, porque creen que su precio contiene información sobre el valor de la compañía", dicen los autores. "Si los precios de las acciones no trajeran ninguna información, los accionistas no vincularían los salarios de los gerentes a los precios de ellas, que serían entonces ignoradas por ellos".

Traders irracionales

Según la visión tradicional de eficiencia del mercado, se cree que los inversores digieren todas las informaciones disponibles sobre una empresa y, a través del movimiento de influencia y atracción de la oferta y de la demanda, llegan a un precio que refleja el verdadero valor de la empresa. Pero las investigaciones muestran que varias fuerzas pueden interferir en esos procesos. Goldstein y sus compañeros citan diversos ejemplos, como es el caso de la "supervivencia de los traders irracionales".

"Según la visión tradicional, los traders irracionales, que negocian según consideraciones no relacionadas con los indicadores de la empresa, perderán dinero y, con eso, desaparecerán del mercado con el paso del tiempo", dicen. Por lo tanto, "los mercados estarán ocupados solamente por negociantes racionales. De esa manera, los precios serán más eficientes, reflejando correctamente los indicadores de las empresas".

Pero el proceso de feedback permitirá que los traders irracionales sobrevivan, porque su visión de negocios afecta de forma efectiva los flujos de caja de las empresas y crea las condiciones para que se hagan realidad. Una avalancha de perspectivas positivas entre los traders, aunque irracionales, puede aumentar los precios de las acciones aumentando la demanda, haciendo que la empresa parezca más saludable de lo que es incentivando así decisiones por parte de la administración que, de lo contrario, no serían tomadas. Los traders irracionales pueden, por lo tanto, ganar dinero, en vez de perderlo, y así sobreviven para volver a negociar al día siguiente. "Eso demuestra, una vez más, que las definiciones tradicionales de eficiencia de mercado poco valen cuando se toma en cuenta el feedback dado por los precios en la toma de decisiones", observan los autores.

Otro ejemplo: la carrera de los mercados financieros. Eso ocurre cuando los inversores venden una acción solo porque otros están vendiendo. Con eso, se puede empujar el precio de una acción por debajo del nivel exigido por los indicadores, por ejemplo, por las ganancias. Eso no sucedería en un mercado de eficiencia perfecta, porque los inversores basarían sus decisiones de compra y venta en los indicadores de la empresa. Cuando el precio se sitúa por debajo del nivel apropiado, otros inversores lo considerarían una ganga y comprarían las acciones. Esa demanda haría que el precio se estabilizara o subiera, evitando una carrera en el mercado. Pero el efecto de feedback puede impulsar la carrera al desincentivar a los acreedores, llevándolos a no conceder préstamos a una determinada empresa, debilitándola y estimulando un número mayor de ventas.

Entender el proceso de feedback también puede ayudar a las empresas a ajustar sus estrategias de recaudación de capital, observan los autores. Una empresa que quiera maximizar el feedback de los mercados, de manera que pueda dirigir mejor sus decisiones, por ejemplo, podrá optar por atraer capital a través de la emisión de acciones, y no de títulos. Los precios de los títulos son menos sensibles al feedback, ya vez que la principal preocupación de los inversores consiste en la capacidad de la empresa de producir los intereses y el pago de los principales prometidos. Mientras la empresa sea lo bastante saludable para eso, factores como ganancias, el ambiente regulatorio y las elecciones de las empresas no tendrán tanta importancia para los portadores de títulos. Sin embargo, todos esos factores pueden influenciar los precios de las acciones, por lo tanto ellas ofrecen un mejor feedback.

Buena parte de la investigación explora la teoría del feedback, dijo Goldstein, y ofrece claros ejemplos. "El circuito del feedback sirve para aumentar los choques, y eso fue lo que todos vimos en la crisis financiera", dijo.

Sin embargo, aún hay mucha investigación por realizar, añadió. Pocos modelos financieros reflejan del todo los efectos del feedback. Aunque esa teoría parezca sólida, es difícil medir los resultados en el mundo real, porque son incontables los factores que influyen en los datos. El precio de una acción puede caer, por ejemplo, simplemente porque un fondo mutuo vendió una gran cantidad de acciones para atender a los rescates de un inversor, un cambio de precio que nada tiene que ver con las informaciones que circulan por el mercado. Si las informaciones circularan al mismo tiempo, sería muy difícil saber cuánto habría afectado cada factor al precio de la acción.

Investigaciones futuras analizarán también de qué modo las informaciones sobre los precios de las acciones se pueden usar de forma más eficaz por órganos reguladores, acreedores, clientes y otros preocupados por la solidez de una empresa, dijo Goldstein. El estudio del feedback es sólo el primer paso. "Yo diría que había sido obviado durante algún tiempo, pero ahora está ganando fuerza". 

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