¿Podrá Apple seguir en la cima?

Apple lanzó las versiones más recientes de sus productos hace un par de semanas en un evento muy esperado y que tuvo como resultado críticas variadas. Fanáticos de la tecnología, analistas empresariales y de la industria recibieron los productos —iPhone 8, iPhone 8 Plus, iPhone X (carísimo) y Apple Watch Series 3— como éxitos espectaculares o decepciones banales. El abanico de reacciones no es sorprendente dada la presión que hay sobre la empresa, que formó una base de clientes altamente leal a la marca gracias a su capacidad de combinar innovación con marketing. Sin embargo, resta por saber si este lote de nuevos productos será suficiente para conseguir que la empresa siga una tendencia ascendente o si finalmente pierde impulso después de años de dominio del mercado de gadgets.

Los expertos de Wharton dijeron que es importante analizar la posición de mercado de la empresa desde la perspectiva correcta. Aunque el éxito continuo nunca es una conclusión previsible, Apple parece estar bien posicionado para mantener un lugar seguro en la cima.

“Los teléfonos inteligentes ahora son un producto maduro. Simplemente no se producirán grandes innovaciones en estos aparatos cada año”, dijo Kevin Werbach, profesor de Estudios jurídicos y Ética en los negocios de Wharton. “Apple está en la posición de dominio en que ha permanecido Microsoft durante muchos años en el mercado de computadores personales. A la empresa no le queda otra que seguir adelante, pero no necesita una innovación transformadora para mantener su posición de mercado. En realidad, con la base de clientes que tiene, la empresa no puede darse el lujo de promover los recursos sofisticados que un segmento de los usuarios de vanguardia aman, pero que los usuarios normales consideran innecesarios y exagerados.

Saikat Chaudhuri, profesor adjunto de Gestión de Wharton y director ejecutivo del Instituto Mack de Gestión de la Innovación [Mack Institute for Innovation Management], también cree que no hay mucha novedad en el mundo de los smartphones. El dice que los usuarios de Apple deben tener en cuenta que la empresa entró en una fase diferente bajo el liderazgo de Tim Cook. Steve Jobs, el fundador de la empresa, elogiado por su carácter pionero y visionario, falleció de cáncer en 2011.

“Es un poco complicado comparar la actual gestión de Apple con la época de Steve Jobs, tanto a nivel personal (CEO) como a nivel organizacional”, dijo Chaudhuri. “Ninguna empresa exitosa que hayamos conocido a lo largo de la historia ha sido capaz de crear productos revolucionarios cada pocos años. Por el contrario, el secreto del éxito sostenible a largo plazo consiste en equilibrar la innovación incremental que apalanca los productos existentes con las inversiones en innovaciones revolucionarias, que periódicamente transforman el mercado. En ese proceso, la empresa tiene que seguir adaptándose y transformándose, lo que significa, entre otras cosas, deshacerse de negocios que tal vez hayan sido su gallina de los huevos de oro en el mercado o que permanecen todavía vinculados a su origen”.

Apple hizo exactamente eso al deshacerse de algunos de sus productos, entre ellos la mayoría de las versiones del iPod, un producto que tuvo un gran éxito cuando se lanzó hace 15 años. Sin embargo, el reproductor de mp3 se ha vuelto obsoleto porque el consumidor escucha cada vez más música en su teléfono. Es una tendencia que Amazon percibió, y por eso corrigió su rumbo para adaptarse a ella.

Funcionalidad ampliada

Aunque los productos recién lanzados tal vez no alcancen el alto nivel de avance introducido por Apple, están siendo elogiados por su inmensa funcionalidad. El iPhone X tiene carga inalámbrica, tecnología de reconocimiento facial y no tiene el botón home. El usuario simplemente da un toque al aparato para que vuelva a la pantalla de inicio. David Hsu, profesor de Gestión de Wharton, dijo que la inmersión de Apple en la tecnología de reconocimiento facial es importante porque muestra que la empresa está explorando lo que está por llegar.

“Una cosa que es clara y que está siendo poco comentada por los medios es la dependencia de la tecnología de red neuronal asociada a todo eso”, dijo Hsu. “Se trata de una rama de la inteligencia artificial, y el hecho de tener esta autenticación a través de esta nueva forma es muy emocionante. Ya vislumbramos cómo va a funcionar junto con el emoji animado, entre otras cosas”.

Sin embargo, Hsu se muestra preocupado por cuestiones de privacidad derivadas de este nuevo recurso. Apple ya ha dicho que la información de reconocimiento facial sólo se almacena localmente para proteger la identidad del usuario. Sin embargo, al hacerlo, la empresa limitará la capacidad del sistema de crear un intercambio de opiniones y de aprender por su cuenta, dijo Hsu. No se sabe con certeza cómo Apple lidiará con el desafío.

Loizos Heracleous, profesor de Estrategia de la Escuela de Negocios Warwick, cerca de Londres, observó que el Apple Watch Series 3 induce a la circulación de un volumen mayor de aplicaciones, de conectividad y de conveniencia. Por primera vez, el reloj hará llamadas y accederá a Internet sin necesidad de estar con el iPhone cerca.

“Hay que dejar claro que ninguna de esas cosas introducidas por Apple [anteriormente] son efectivamente revolucionarias desde el punto de vista de la tecnología”, dijo. “Fue revolucionario en el diseño y la creación de un mercado en el que la gente adquiere productos que les gusta usar, ya teníamos reproductores de mp3, celulares y tabletas. Creo que la habilidad de Apple se da en la innovación del diseño y la experiencia del usuario. La empresa está tratando de hacer lo mismo con el reloj. (Hsu y Heracleous hablaron del tema durante una entrevista concedida al programa de Knowledge@Wharton, en Wharton Business Radio, canal 111 de SiriusXM).

¿Sorpresa con el precio? 

Uno de los momentos más sorprendentes del lanzamiento de productos en septiembre fue el precio del iPhone X. El aparato de acero inoxidable con toda la pantalla de cristal se venderá al por menor por US$ 999. ¿Será demasiado dinero para el consumidor medio? Hsu dijo que sí, considerando un informe del Censo estadounidense divulgado este mes según el cual el ingreso promedio de la familia estadounidense es de US$ 59.000.

Sin embargo, Apple sin duda encontrará una base de clientes para el X. Hsu comparó la estrategia variada de nivel de precio con la de las compañías aéreas que ofrecen asientos premium por valores muy superiores a los de la clase ejecutiva. Siempre habrá pasajeros que puedan pagar billetes a ese precio y estén dispuestos a pagar más a cambio de ciertas comodidades, lo que es rentable para las compañías aéreas.

“Mientras Apple tenga un buen rendimiento con ese conjunto de consumidores, todo indica que la empresa seguirá firme en su camino para alcanzar la meta de ser una empresa con capitalización de mercado de US$ 1.000 millones”, dijo Hsu.

Pensar en el futuro

Los profesores destacaron que Apple no sólo está en el negocio de lanzar productos. La empresa está invirtiendo en nuevas plataformas y adquiriendo diferentes aspectos de la cadena de suministros con el objetivo de crear componentes y partes propias. Esta estrategia muestra que Cook está pensando en el futuro.

“La ventaja que Apple tiene y que, en cierto modo, va en contra de las recetas del Valle del Silicio, es la existencia de un ecosistema de hardware, software y servicios, mientras que muchas otras empresas se especializan en algo”, dijo Heracleous. “Apple dice que esto le permite ofrecer un volumen mayor de servicios similares, y creo que es una afirmación válida. Creo que otras empresas que están tratando de ofrecer estos servicios estarán en ligera desventaja porque no cuentan ya con una base de clientes que conozca en profundidad estas cosas, a menos que hagan adquisiciones estratégicas y a menos que consigan integrar estas adquisiciones de manera eficaz. Apple ya está a medio camino de eso, y esa es la ventaja competitiva que la empresa tiene en ese aspecto”.

Según Werbach, Cook sabe que algo desestabilizará el mercado del smartphone de la misma manera que Apple revolucionó el mercado de telefonía convencional.

“Por eso la empresa está invirtiendo en medios, en la realidad aumentada y el reloj como aparato para el monitoreo de la salud”, dijo. “Cualquiera de ellos, especialmente los últimos dos, pueden alejar del mercado a quién tiene el mejor ecosistema de teléfono y de aplicaciones. Apple quiere innovar ahí antes de que alguien lo haga, esos productos no serán importantes hasta que alcancen masa crítica. Así todo, las cosas innovadoras procedentes de Apple actualmente no son teléfonos, son semiconductores, ingeniería inalámbrica y baterías, realidad aumentada y experiencias al por menor. La decisión principal a que se enfrenta la empresa no tiene nada que ver con las características del iPhone o con su precio, sino qué hace con US$ 250.000 millones en caja.

A pesar de la aparente inversión de Apple en su futuro, las amenazas a su éxito están siempre presentes, como los tiburones que se mueven en círculos por el agua. El próximo Steve Jobs ya está ahí en algún lugar a la espera de ser el próximo en subvertir el sistema.

“Todo el mundo quiere que Tim Cook sea Steve Jobs, pero hay que recordar que Steve Jobs nunca estuvo mejor que en la época en que era un outsider”, dijo Werbach. “El ADN de Apple se construyó alrededor de la creación de productos que eran mejores y más elegantes que las cajas grises de los proveedores convencionales como Microsoft e IBM. Ahora, Apple es una empresa dominante. Si hay otro Steve Jobs por ahí, debe estar en alguna empresa tratando de derribar a Apple de su pedestal”.

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